Halong Bay – Lush and limestones

Hey there, in case you aren’t among the lucky 5 million who understand Finnish, here is a link to the English version below! Enjoy!

Cat Ba-7

Turreoppaiden pittoreskien maisemien innoittamana päätettiin ottaa Hanoista parin päivän pyrähdys Halong Bayn alueelle, joka on Pohjois-Vietnamin suurimpia turistimagneetteja. Alueella on valtavasti ikivanhoja liuskekivisaaria, joiden huiput kohoaa painovoimaa uhmaten korkeuksiin.

Muutaman tunnin minibussirytkytyksen jälkeen päädyimme Halong Cityyn, jossa vietettiin yö halvassa hotellissa. Tarkoituksenamme oli siirtyä seuraavana päivänä lähistölle Cat Ban saarelle, jossa oli hyvät mahdollisuudet veneretkiin ja muuhun aktiviteettipöristelyyn. Halong Cityyn oli kohonnut viime vuosina jäätävä määrä hotelleja, kasinoita ja kiinalaisten huvipuistoja, jotka teki mestasta hyvin luotaantyöntävän. Tähän kun lisäsi sen, että koko paikka oli kääriytynyt höyrysaunaa muistuttavaan paksuun savusumuun, niin ehdin jo kelailla, että näinköhän näemme yhtäkään saarta.

Cat Ba-6

Cat Ba-5
Unohtu harja matkasta. // Forgot to my brush my hair.

Seuraava aamu valkeni vähemmän sumuisena, ja ajelimme pirssillä satamaan odottelemaan lauttaa Cat Ban saarelle. Oltiin tuijoteltu netistä kesäaikatauluja, jotka ei tietenkään pitäneet paikkansa sesongin ulkopuolella. Sinnikäs lippumyyjä jankkasi luukullaan yksityisveneestä, joka olisi ollut kuulemma lauttaa parempi ja nopeampi vaihtoehto päästä Cat Balle. Paattireissu kelluvalla peltipurkilla olisi maksanut noin kolme kertaa tavallista lauttalippua enemmän, joten emme liiemmin korvia lotkautelleet luukun ääressä. Satamasta sai teetä ja nuudelia, jolla pärjäsi tunnin odottelun viileässä ilmassa.

Mutkitteleva lauttareissu liuskekivisaarten välistä oli puuduttavan satamassa istuskelun arvoista. Kun sumu väistyi, horisontissa levittäytyi silmänkantamattomiin vehreitä saaria. Lautta lipui keskelle saaristoa tottuneesti, vaikka välillä kiviset jätit viisti melkein kylkeä. Annoin kameran laulaa kannella.

Cat Ba-12Cat Ba-9-3.jpg

Cat Ban pääkylään oli matkustettava lautalta vielä bussilla, ja tässä touhussa nopeat söi hitaat. Muutamasta vahingosta viisastuneena me päästiin istumaan, mutta moni muu turre joutui huojumaan rinkkojensa kanssa bussin käytävällä, kun kuski kiihdytti pitkin mutkaisia teitä. Cat Ban pääkylä muistutti mitä tahansa Kanarian saaren matkailijakarsinaa: oli välkkyviä neon-valoja, länkkäriruokia ja jos jonkinlaista kierrosten häslääjää, matkamuistopuotia ja postikorttipuljua. Mutta löytyi sieltä myös ihan parhaita kevätrullia!

Sää ei meitä liiemmin suosinut ja kalseassa ilmassa haaveet veneretkistä jäätyi aika nopeasti. Mutta vuokrattiin kuitenkin yhdeksi päiväksi mopo, jolla päästiin tutkimaan saaren villempiä puolia. Toisena päivänä kiivettiin myös läheiselle kukkulalle, jossa oli ollut aikoinaan Vietnamin armeijan tukikohta. Huipulta näki kauas saaristoon, ja jopa sinne missä vihreänruskea savusumu vaihtui puhtaammaksi ilmaksi.

Cat Ban saari on vallan hyvä vaihtoehto, jos matkustaa ja kiertelee muutenkin Pohjois-Vietnamissa. Talvella en välttämättä lähtis ihan varta vasten vierailemaan, mutta sekin riippuu niin säästä. Sesongin ulkopuolella matkustamisessa on kuitenkin se hyvä puoli, että turremassat ei kiristele hermoja ja saa ihmetellä nähtävyyksiä aika rauhassa. Halong Bayhin ja Cat Ban saarelle on uskomattoman helppoa lähteä Hanoista, joten sen lisääminen pohjoisen reissureitille ei tuota suurempaa säätämistä tai päänkolotuksia. Ehottomasti harkinnan arvonen paikka!

CatBa-2-2.jpg

Inspired by the picturesque images in the Lonely Planet guides, we decided to leave Hanoi for a few days to explore the Halong Bay area, which is by far one of the biggest tourist magnets in the Northern Vietnam. There you may find vast amount of age-old limestone islands, which grow to the heights and seemingly defy the gravity.

After couple of hours in the minibus we arrived to the Halong City where we spent a night in a cheap hotel. Our intention was to travel the next day to the Cat Ba island nearby where we could book boat tours and take part in other nice activities. The Halong City had witnessed a rapid overdevelopment with glass-walled hotels and casinos dominating the scenery and it made the place quite uninviting. This was made worse by the thick smog that had covered the whole coastline and I started to think whether we would ever see any of the famous landscapes.

Cat Ba-13Cat Ba-14

The next morning was a bit clearer and we took a taxi to the harbour in order to catch an island ferry. We had been checking the summer timetables from the Internet, which meant that we as off-season tourists were way too early at the harbour. Pretty persistent ticket seller at the counter insisted that we should take a private boat which, according to her, would have been a way better and quicker option to reach Cat Ba. But we realized pretty soon that the price for the boat ride was ridiculous when compared to the boat’s size and condition. So we passed the offer and enjoyed some noodles and tea to survive the cool weather at the harbour.

The ferry ride, though, was worth all the wait. When the smog moved over, you could see the vast amount of lush limestone islands spreading before your eyes. The ferry found its way between the isles pretty easily although sometimes it seemed like it would crash with the high limestone walls. I could see why this was a photographer’s dream destination!

Cat Ba-10-3.jpgCat Ba-11

You had to take a bus from the ferry harbour in order to reach the main village of Cat Ba and the law of the jungle applied in the distribution of the seats. Being wise after a few mistakes, we managed to get the seats but there were many backpackers that were struggling to find balance while standing in the aisle. Cat Ba’s man village reminded me of the tourist sites in the Canary Islands: there were blinking neon lights, Western foods as well as tour touts, souvenir shops and postcard stores. But you could also find the most awesome spring rolls from here!

We weren’t lucky in terms of the weather and the cold air made us to give up hopes that we would actually enjoy the boat tour. But we rented a scooter for a one day and toured different spots on the island further. On another day we climbed to a high hill, which had once acted as a Vietnamese army base. You could see far to the horizon from the top, even to the point where the border of smog vanished to a cleaner air.

CatBa-3-3.jpgCatBa-1

The Cat Ba island is a nice option if you are already touring the Northern Vietnam. However, I’m not sure though if I would travel to Vietnam only to see these islands and isles but I think it depends on the weather and season whether you can get the full experience. If you go in the winter, traveling off-season has the advantage that you don’t have to see the sights with the masses of other tourists. It’s pretty easy to reach Halong Bay and Cat Ba island from Hanoi, so it’s definitely worth considering when visiting the northern parts of Vietnam.

Leave a Reply

Please log in using one of these methods to post your comment:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s