Meanwhile in India – Demonetization crisis

Hey there, in case you aren’t among the lucky 5 million who understand Finnish, here is a link to the English version below! Enjoy!

Varanasi_2.jpg

Ajattelin postata ajatuksia viimeaikaisista kokemuksista (saadakseni tekosyyn purkaa ketutustani, että juostaan täälläkin Babylonian rahakoneiston perässä hehehe), sillä Intia järjesti isomman sirkuksen kuin mihin oltiin varauduttu villeimmissäkään veikkauksissa.

Intian valtio ilmoitti 8.11., että 500 ja 1000 rupian setelit ovat käyttökelvottomia seuraavasta päivästä lähtien. Tämän päätöksen taustalla oli kuningasidea taistella korruptiota ja harmaata taloutta vastaan, jotka ovat Intiassa kovin yleisiä ilmiöitä. Vuosittain korruptio ja harmaa talous aiheuttaa valtiolle kohtuullisen isot menetykset verotuloissa sun muussa.

Intian talous on käytännössä käteistalous, ja nyt takan sytykkeeksi päätyvät setelit vastasivat 84 prosenttia kaikista käteisvarannoista. Yleensä korttimasiinoita ja muita muovilärpäkkeiden vastaanottokohteita ei täällä näe juuri missään, ja jokapäiväinen elämä on pitkälti mahdollistettu kahisevalla. Jotta saisin jotakin pontta tälle kokemusperäiselle turinalle, niin keräsin vähän myös tilastotietoja aiheesta. Ystävämme Maailmanpankki on arvioinut, että vain 35 prosentilla intialaisista on mahdollisuus käyttää jonkin sortin rahoituslaitoksia (kuten pankkeja tai posteja, jotka voisivat vaihtaa rahoja uusiin). Intian keskuspankki taasen on julkaissut tiedon, että Intiassa on 1 automaatti 9500 henkeä kohti.Tässä valossa hallituksen päätös julistaa käyttökelvottomiksi eniten käytetyt setelivarannot oli kieltämättä aika rohkea.

Kun tää sotku alkoi pankit ja automaatit oli suljettuna kaksi päivää. Tästä tosiaan tiedotettiin vasta edeltävänä iltana, joten kenelläkään ei ollut mitään mahdollisuutta valmistautua. Valtio oli toki tiennyt tästä pidempään. Tuolloin me oltiin Rishikeshissa ja onnekkaasti saatiin parin päivän venailun jälkeen massia automaatista. Mutta sitä edeltäneet tapahtumat ylitti kyllä parhaimmat elokuvakäsikirjoitukset. Yhellä papalla vintti pimeni ilmeisesti lämpöhalvauksen seurauksena ja hän sitten päätyi pötköttämään asvaltille meidän takana, pari yritteliästä sielua kiilasi jonossa jälkikasvuun ja ties mihin noidannuoleenvedoten (onneks karma kosti ja nää jornot ei saaneet mitään rahaa), Mastercardeista ois yhtä hyvin voinu tehä kaarnalaivoja Gangesiin ja kaiken huipuksi koko automaattiohjelman rötiskö meni ja kaatui. Puoli tuntia siinä sitten sitä ihmeteltiin ja kerättiin kaikki joogarauhan rippeet ettei tulis pistettyä kurkipotkua massimaatin kylkeen. Tää tapahtui viikko sitten.

Pian sen jälkeen matkustettiin rautateitä pitkin Varanasiin. Täällä oli vuosittaiset karnevaalit pystyssä, kaupunki täynnä hinduja ja kaikki pankit ja automaatit tietysti tyhjinä. Jotenkin hallitus onnistui ryssimään ton automaattien kalibroinnin ja ensimmäisinä päivinä rahakeissin julistuksen jälkeen automaatit toimi surkeasti. Tää johti setelien valtavaan puutteeseen ja yhä edelleen mihin tahansa täällä ollaan menty, on joka pankissa ja automaatilla jonoja korttelien ympäri. Kuultiin muilta matkaajilta, että vanhojen setelin vaihtaminen pankeissa saattais olla helpompi rasti kuin odotella tuntikaupalla automaattijonossa. Vaihdettiin siis muutama kymppi kotoista euroa guesthousessa vanhoihin seteleihin ja lähdettiin koettamaan onneamme. Varmaan eka virhe Intiassa on luulla, että mikään sujuis suunnitelmien mukaan. Jokainen pankki oli joko kiinni tai rahat oli jo loppunu vaihtopisteistä. Koska oltiin piakkoin lähdössä kaupungista ja kylmä hiki nousi snadisti otsalle ku katto kukkaroon, päätettiin vielä kokeilla automaatteja. Pitkän odotuksen jälkeen nekään ryökäleet ei päästäneet meitä pälkähästä – ykskään meidän korteista ei toiminu samalla kun intialaiset nosti samasta maatista rahaa. Tasan ei menny onnen lahjat, mutta pisteet sivistyneestä jonottamisesta intialaisille!

Muualla porukka ei oo ollu ihan niin onnekasta: joissakin kaupungeissa ihmisiä on kuollu tonne jonoihin odottaessaan edes jonkinlaista elämisen edellytystä seuraaville päiville. Jotkut sairaalat on kieltäytyneet hoitamasta potilaita, jos heillä tai heidän perheillään ei ole ollut tarvittavia seteleitä maksuihin. Vaikka valtio tällä hetkellä näpertelee rahapajoissa uusia 500:n ja 2000:n rupian seteleitä, on jälkimmäinen noista niin suuri seteli Intiassa, että sillä on vaikeaa maksaa ruokakaupoissa tai ravinteleissa. Onneks joissakin paikoissa täällä on ollut mahdollisuus maksaa kortilla, joka on ollut valtava pelastus (ja totta kai meidän kortit on toiminu niissä, mutta ei automaateilla).

Tällä hetkellä mielessä on vaan ketutus ja pettymys Intian valtion tapaan hoitaa päätöksensä seuraukset. Käytännön hommissa on ollut silmin nähden liian vähän koordinaatiota tai valvontaa, joilla olis voitu taata kriittisen infran (terveydenhuolto, liikenne yms.) ylläpito ja varmistaa pieni- ja keskituloisten ihmisten toimeentulo. Tavan tallaajien ei pitäisi päätyä maksumiehiksi, mikäli valtio päättää pistää kapuloita harmaan talouden ja korruptoituneiden harakoiden rattaisiin. Mutta ilmeisesti on se ja sama onko ulkomaalainen tai intialainen, sijaiskärsijöitä löytyy kyllä. Mikä tässä kaaoksessa ottaa eniten päähän on se, että joidenkin arvioiden mukaan tällä ei oo pitkällä tähtäimellä mitään vaikutusta harmaiden setelien hamstraajiin, lahjontaharakoiden olemassaoloon tai koko harmaaseen talouteen. Väkisin tulee mieleen, että mikä tän koko homman pointti oli, jos perinpohjaista muutosta ei tulekaan?

Tänään meillä oli kuitenkin onni matkassa ja saatiin sekä vaihdettua vanhoja seteleitä että nostettua uutta tililtä. Vaikka naisten asema ei Intiassa oo ideaalimmasta päästä, on tässä sukupuolessa puolensa täälläkin: siinä missä Hulio olis varmaan ens viikollakin jonottamassa pankin ovilla “muutaman muun” intialaismiehen kanssa, mä pääsin huomattavasti lyhyemmästä leidien jonosta puolessatoista tunnissa vaihtamaan rahat.

Täytyy vaan toivoa, että pöly laskeutuu nopeasti. Vaikka totta puhuen taidan uskoa, että tän farssin setvimiseen menee se arvioitu 4 kuukautta. Onnea vaan valtiolle.

Ne teistä, jotka on vierailleet Intiassa, muistaa varmasti sen 24/7 häsläämisen ja sanonnan, että “Intiassa vieraillut joko rakastaa tai vihaa tätä paikkaa”. Tää rahasotku on valitettavasti vaan kasvattanut haasteita sopeutua tähän kulttuuriin, joka on välillä sekopäinen kaaos kaikenlaisia näkyjä, ääniä ja hajuja. Mutta mä uskon ja toivon, että kaikki kääntyy vielä parhain päin loppujen lopuksi. Etenkin kun Thaimaa häämöttää jo nurkan takana. 😉

Varanasi_3.jpg

Decided to post some recent experiences (to have an excuse to vent a little haha) since India has given us a bit tough time in the past weeks.

The Indian government announced on 8th of November that they will ban the use of 500Rs and 1000Rs notes. The idea behind it was to battle against corruption and black markets as there are lots of fake notes and black money circulating in the society. It’s a huge annual loss of tax revenues for the government and so on.

These banned notes account for 84 per cent of the all cash circulating in Indian economy. Usually the card transaction machines are nowhere to be found in shops or restaurants and the everyday life is basically dictated by cash. To illustrate this further with some data, the research by World Bank has stated that 35% of the Indian population have access to financial institutions (banks, post offices etc. that are able to change the old notes to new). Also the data collected from Reserve Bank of India has suggested that there is approximately 1 ATM per 9500 persons. So it was a quite bold move from the government to opt for demonetization.

When this mess started the banks and ATMs were closed for 2 days. No one had any means to prepare for this as the decision was only communicated on the previous night. The government, of course, had known about this longer. During that time we were in Rishikesh and were able to get some money out of an ATM after 2 hours in queue. But the level of drama while waiting went beyond the best plots in movies: an old man got a heat stroke and passed out behind us, people tried to cut in line to get money faster (but karma was a bitch => no money for them), Mastercards weren’t working and on top of it all the ATM crashed just before us. After 30 minutes of waiting, the ATM started to work again and we were able to withdraw some money. This happened a week ago.

Soon after that we took a train to Varanasi. It was a festival time here and all banks ran out of money. Somehow the government messed up the calibration of ATMs and they were not working properly for the first days after the demonetization. This resulted severe shortage of notes. And still wherever you go, there are long queues at banks or ATMs. We changed some of our emergency euros to old notes since we had heard from other travellers that it would be easier to exchange them in the banks rather than waiting for hours in the ATM queues. Then visited several banks here in Varanasi but either they are closed or telling us that there is no exchange there. Since we were soon leaving the city and running out of money, we tried yesterday to withdraw money from ATM. After a long time in line with dozens of Indians, our cards didn’t work in that particular machine. Meanwhile Indians were able to withdraw cash from the same ATM and although I was happy that they got the much needed money, I started to feel that the tables had turned against us.

But elsewhere, others have not been that lucky – in some towns people have died while waiting for hours to get the necessary funds to live. Some hospitals have refused to give treatments for the patients who haven’t had a family or haven’t been healthy enough to collect the new notes. Although the government has released new 500Rs and 2000Rs notes, the latter are such a big money in India that they are mostly useless if you try to buy groceries or pay in restaurants. Luckily there are a few shops and our guesthouse which accept credit and debit cards (and ofc our cards work there but not in the ATMs ffs).

At the moment we are disappointed how this has been handled from the governmental side. There has been serious lack of coordination and supervision to ensure that the critical infrastructures would be maintained (health care, transportation etc.) and make possible for low- and middle-income citizens to have a some sort of chance to live as usual. Common people who aren’t using the black money shouldn’t be severely affected by these anti-corruption policies. But I guess either foreigner or Indian, we are all part of the collateral damage. What is the most difficult part to accept are the future predictions that in the long run this will not hinder the black money hoarders or stop corruption. So what’s the point of this decision really?

Today, finally, we were able to exchange some funds from old notes to new ones and find an ATM that still had cash inside. Although the position of women is not ideal here, it has at least one advantage at the banks: ladies’ lines are much shorter than men’s. Whereas it would have been impossible for Hulio to get in to the banks today, I was able to change money in 1,5 hours.

For the sake of Indians, we’ll just have to hope that the dust settles soon. Although honestly, I think it’s going to take that predicted 4 months for the money circulation to normalize. Good luck for the government.

Those who have visited India understand the insanity going on here 24/7 and the true meaning of “you either love or hate this country”. This demonetization hassle has only reinforced the challenges to understand and adapt this culture, which sometimes seems like a complete chaos of sights, noises and smells. But I’m keeping my hopes up that everything will be OK in the end. Especially when Thailand is just around the corner. 😉

2 thoughts on “Meanwhile in India – Demonetization crisis

  1. I think one of the most fascinating things you said in this was that ladies lines were shorter- they have separate lines for the bank?
    More seriously, that’s quite an awful problem! What did the government expect to happen overnight?

    Liked by 1 person

    1. Yup, sometimes there were separate lines if there were any ladies around. For once it was really helpful to be a woman in India!

      I think the official approach is that this change to new currency will only last 50 days (that’s what PM Modi has asked people to endure) and those who have hoarded loads of black money under their beds would be in huge trouble now as they can’t get rid of them easily. Somehow they thought that they could eliminate or at least reduce the sizable shadow economy in India with this move. But the thing is that most of the black money isn’t in cash, corruption has made use of off-shore accounts and it is speculated whether the shadow economy even got a hint of this decision beforehand. It’s a complete mess! 😀

      Liked by 1 person

Leave a Reply

Please log in using one of these methods to post your comment:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s